Het drakenbootvaren is een eeuwenoude, chinese sport, meer dan 2000 jaar geleden ontstaan als vruchtbaarheidsritueel voor de gewassen. De eerste deelnemers waren bijgelovig en hielden hun eigen viering van de 5de dag van de 5de volle maan maand van de Chinese kalender. Deze tijd van het jaar ging traditioneel vaak gepaard met ziekte en dood. De race werd gehouden om de aandacht van alle tegenslagen af te leiden en als aanmoediging voor de regen, die nodig was voor voorspoed. Het object van hun aanbidding was de draak, het meest vereerde dier uit de Chinese dierenriem, traditioneel een symbool voor water.

De eerste races werden gehouden om te spotten met de drakengevechten die gehouden werden, zodat de Hemelse draak die in winterslaap verkeerde, ontwaken zou. Offers werden gehouden door de drakenmagiërs. Er werden zelfs mensen geofferd, de meest slimme en sterkste van alle wezens. Zelfs later, als een drakenbootpeddelaar of zelfs een heel team in het water viel, kwam er geen hulp, want er werd geloofd dat het slecht was om in te grijpen bij iets wat “de wil van de goden was”.

Drakenbootsport nu in China

Tegenwoordig worden in China de drakenbootraces en drakenbootfestivals groots aangepakt. De 5e dag van de 5e volle maanmaand is een officiële feestdag, bedrijven zijn zelfs dagenlang dicht. Straten zijn versierd, iedereen komt kijken of mee doen. De hotels waar de buitenlandse drakenbootteams overnachten, onthalen hun gasten als koningen. Drakenboters zijn voor chinezen eigenlijk wat topvoetballers voor veel Nederlanders zijn.

Drakenbootsport naar Europa

Vanuit China verspreidde de Drakenbootsport zich snel. Via zuidoost Azië, bereikte het Japan, waar in 1655 de eerste wedstrijden in Nagasaki werden gehouden. Begin jaren tachtig in de vorige eeuw werden er voor het eerst Westerse teams uitgenodigd om aan de races in China mee te doen. Dit resulteerde in de verdere verspreiding van de drakenbootsport naar Europa en Amerika waar inmiddels met succes toernooien worden gehouden. Tegenwoordig wordt het drakenbootvaren naast China, Hongkong, Indonesië en Amerika ook in de rest van de wereld op hoog niveau bedreven. Met als hoogtepunt zelfs het wereldkampioenschap drakenbootvaren!

Drakenbootsport in Nederland

In Nederland werd de drakenbootsport in 1989 leven ingeblazen, tijdens SAIL 90 in Amsterdam werd deze sport voor het eerst in Nederland vertoont.

Er bestaan ongeveer 10 officiële Nederlandse wedstrijdteams die deelnemen in de strijd om het Nederlandse Kampioenschap en de bekercompetitie. Maar ook reizen zij de hele wereld over, om mee te doen aan internationale toernooien in Europa, Amerika,  Azië, Australië, Zuid-Afrika, etc. Een aantal officiële wedstrijdteams heeft grote sponsoren achter zich staan, zoals Balast Nedam en KLM.

Daarnaast worden sinds enkele jaren in steeds meer steden en dorpen drakenbootraces en drakenbootfestivals georganiseerd. Enkele daarvan zijn zelfs zo snel gegroeid, dat zij zich nu tot de grootste drakenbootfestivals van Europa mogen rekenen. Daardoor wint het drakenbootvaren steeds meer aan populariteit.

Het is niet verwonderlijk dat de drakenbootsport zo populair is geworden. De inspanning van de race, het opzwepende geluid van de trommels, de kleurrijke boten, aanmoedigende supporters en de feestelijke activiteiten aan wal maken een drakenbootrace telkens weer een boeiend schouwspel.